La radioterapia (también llamada terapia de radiación) es un tratamiento del cáncer que usa altas dosis de radiación para destruir células cancerosas y reducir tumores. En dosis bajas, la radiación se usa en radiografías para ver el interior de su cuerpo, como las radiografías de sus dientes o de huesos fracturados.

Cómo funciona la radioterapia contra el cáncer

En dosis altas, la radiación destruye células cancerosas o hace lento su crecimiento. La radioterapia se usa para:

  • Tratamiento del cáncer
    La radiación puede usarse para curar el cáncer, para impedir que regrese o para detener o hacer lento su crecimiento.
  • Alivio de los síntomas del cáncer
    La radiación puede usarse para reducir un tumor para tratar el dolor y otros problemas causados por el tumor. O, puede aminorar los problemas que pueden ser causados por un tumor en crecimiento, como dificultad para respirar o falta de control de los intestinos y de la vejiga.

La radioterapia no destruye de inmediato las células cancerosas. Se llevan días o semanas de tratamiento antes de que las células cancerosas empiecen a morir. Luego, las células cancerosas siguen muriéndose semanas o meses después de terminar la radioterapia.

Tipos de radioterapia

Hay dos tipos principales de radioterapia, de haz externo y radioterapia interna.

Radioterapia de haz externo

La radioterapia de haz externo procede de una máquina que enfoca la radiación a su cáncer. La máquina es grande y puede ser ruidosa. No le toca, pero puede moverse a su derredor, y envía la radiación a una parte de su cuerpo desde muchas direcciones.

La radioterapia de haz externo trata una parte específica de su cuerpo. Por ejemplo, si tiene cáncer en su pulmón, usted tendrá radiación solo a su pecho, no a todo el cuerpo.

Radioterapia interna

La radioterapia interna es un tratamiento en el que la fuente de radiación se pone dentro de su cuerpo. La fuente de radiación puede ser sólida o líquida.

La radioterapia interna con una fuente sólida se llama braquiterapia. En este tipo de tratamiento, la radiación, en forma de semillas, listones o cápsulas, se coloca en su cuerpo en el cáncer o cerca de él.

Usted recibe radiación líquida por vía intravenosa. La radiación líquida viaja por todo su cuerpo buscando las células cancerosas y las destruye.

Vea Radioterapia para cáncer para detalles acerca de los diferentes tipos de radioterapia de haz externo y de radioterapia interna.

Quién recibe radioterapia

La radioterapia de haz externo se usa para tratar muchos tipos de cáncer. Para algunas personas, la radiación puede ser el único tratamiento que reciben. Pero, con más frecuencia, usted tendrá radioterapia y otros tratamientos del cáncer, como cirugía y quimioterapia.

La braquiterapia se usa para tratar cánceres de cabeza y cuello, de seno, cérvix, próstata y ojo.

Las formas líquidas de radiación interna se usan con más frecuencia para tratar cáncer de tiroides.

Cómo se usa la radiación con otros tratamientos del cáncer

La radiación puede administrarse antes, durante o después de la cirugía. Los doctores pueden usar radiación:

  • Antes de la cirugía para reducir el tamaño del tumor.
  • Durante la cirugía, para que vaya directamente al cáncer sin pasar por la piel. La radioterapia que se usa de esta manera se llama radiación intraoperativa.
  • Después de cirugía, para destruir células cancerosas que pueden haber quedado.

La radiación puede también darse antes, durante o después de otros tratamientos del cáncer para reducir los tumores o destruir células cancerosas que pueden haber quedado.

La radioterapia puede causar efectos secundarios

La radiación no solo destruye o hace lento el crecimiento de las células cancerosas, puede también afectar las células sanas del derredor. El daño a las células sanas puede causar efectos secundarios.

Mucha gente que recibe radioterapia siente fatiga. La fatiga es sentir desgaste y agotamiento. Puede suceder de inmediato o poco a poco. La gente siente la fatiga de diferentes maneras. Usted puede sentir más fatiga o menos que alguien que está recibiendo también radioterapia.

Otros efectos secundarios de la radioterapia que usted puede experimentar dependen de la parte del cuerpo que recibe el tratamiento. Para ver cuáles efectos secundarios usted podría esperar, en la tabla siguiente, encuentre la parte de su cuerpo que recibe el tratamiento. Los efectos secundarios posibles están en la lista a la derecha de cada zona del cuerpo.

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